Immunalterung und Chronische Infektionen

“Früher war ich nicht so viel krank“: Mit fortschreitendem Alter verliert nicht nur die Haut an Spannkraft - viele Organe funktionieren schlechter, darunter auch das Immunsystem. Die Abwehrzellen reagieren nicht mehr so gut, das Immunologische Gedächtnis wird schwächer. Die Folge: Wir sind schlechter geschützt durch Impfstoffe und anfälliger für Infektionen. Dass bei dieser Alterung des Immunsystems auch chronische Infektionen mit Viren eine Rolle spielen konnten, wissen die wenigsten. Erfahren Sie hier, welchen Einfluss Krankheitserreger auf das wahre Alter des Immunsystems haben.

Leitung

Unsere Forschung

Untersuchung einer Infektion mit dem Cytomegalovirus (CMV).

Mit fortschreitendem Alter funktionieren viele Organe schlechter. Auch dem Immunsystem fällt es schwerer, den Körper zu schützen: Die Antwort auf Impfstoffe ist schwächer und wir sind anfälliger für Infektionen. Die Alterung des Immunsystems nennen Forscher „Immunseneszenz“. Den Mechanismen, die hinter diesem Phänomen stecken, sind die Forscher aus der Arbeitsgruppe „Immunalterung und chronische Infektionen“ auf der Spur.

Sollte es möglich sein, die Immunseneszenz zu verzögern, bietet dies ein vorsorgendes und therapeutisches Werkzeug, um die Lebensqualität älterer Menschen entscheidend zu verbessern – eine wichtige Aufgabe in einer alternden Gesellschaft. Ein entscheidender Faktor, der bei der Alterung des Immunsystems eine Rolle zu spielen scheint, sind chronische Infektionen. Die Nachwuchsforschergruppe untersucht hierzu eine Infektion mit dem Cytomegalovirus (CMV).

CMV ist ein Herpesvirus, das unbemerkt in der Mehrheit der Bevölkerung weltweit vorkommt. Epidemiologische Studien mit gesunden, älteren Menschen haben gezeigt, dass CMV-Träger eine schlechtere Lebensprognose haben, verglichen mit nicht infizierten Personen. Andere Studien zeigten einen Zusammenhang der CMV-Infektion mit dem Rückgang der Aktivität wichtiger Immunzellen. Dies führte zu der Spekulation, dass eine verborgene CMV-Infektion die Immunseneszenz begünstigt. Jedoch blieb ein experimenteller Nachweis bisher aus.

Die Arbeitsgruppe "Immunalterung und Chronische Infektionen" entwickelt ein neuartiges Modell der lebenslangen Maus-CMV-Infektion, in welchem sie die klinischen Beobachtungen bestätigen konnten. Die latente CMV-Infektion führte zu mehreren Veränderungen im Erscheinungs- und Reaktionsbild der T-Zellen, die normalerweise erst im Alter auftreten.

Die Arbeitsgruppe verfolgt zwei Hauptziele in dem etablierten Modell:

  1. die zellulären und molekularen Mechanismen des Verlusts des Immunschutzes in der CMV-Infektion zu definieren, und
  2. die biologische Bedeutung der Immun-Erschöpfung durch CMV und anderer bestehender Viren zu testen, inwiefern sie den Immunschutz gegen bakterielle Infektionen und Tumoren verringern.

Angesichts der allgegenwärtigen Präsenz von CMV und der demographischen Alterung in den entwickelten Ländern werden die Ergebnisse dieses Projekts von hoher medizinischer und sozialer Relevanz sein.

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